Dominée par l’impressionnante cathédrale fortifiée Sainte-Cécile et le palais de la Berbie, «Albi la Rouge» bâtie en brique, s’étend au bord du Tarn. Séduisante et accueillante, elle possède des ruelles tortueuses qui sont bordées de maisons anciennes. Albi est surtout un haut-lieu historique dont le nom a été donné aux adeptes du Catharisme. Ville natale d’Henri de Toulouse-Lautrec, elle abrite un musée regroupant la plus importante collection au monde d’œuvres du peintre postimpressionniste.

Bref historique d’Albi

Au Moyen-Age

Durant le Moyen Age, la ville d’Albi est un oppidum ceint de murailles. Aux XIIe et XIIIe siècles, Albi est un centre du mouvement religieux cathare. L’hérésie progresse rapidement et le catharisme est violemment réprimé lors de la Croisade contre les Albigeois. Albi passe pourtant dans le camp catholique sans résistance. La construction du palais épiscopal fortifié de la Berbie et de l’imposante cathédrale Sainte-Cécile ancre la ville d’Albi dans le giron de l’Église. La ville devient un important centre culturel avec son scriptorium qui permet de copier des textes et des livres de la vie liturgique.

La Renaissance

L’époque de la Renaissance est marquée par la prospérité grâce à la culture du pastel. La région est un véritable pays de cocagne. De nombreux bourgeois deviennent rapidement riches et influents. C’est l’époque de la construction de nombreuses demeures et hôtels particuliers encore visibles de nos jours dans les rues d’Albi.

Au XVIe siècle, de nouveaux troubles apparaissent avec l’arrivée du Calvinisme en France vers 1540. L’évêché d’Albi est considéré comme l’un des plus importants du royaume, à cause de ses revenus considérables. Le massacre de la Saint-Barthélemy le 24 août 1572 à Paris se répète à Albi le 5 octobre, et donne lieu à des règlements de compte. Albi adhère à la fronde politique de la Sainte Ligue.

Le XVIIe siècle est une période de déclin économique pour Albi et sa région. Le pastel est en perte de vitesse et la ville recherche de nouveaux débouchés économiques.

L’industrialisation

Au XIXe siècle la métallurgie s’implante au Saut du Tarn entraînant l’apparition de fonderies spécialisées, mais l’activité la plus connue est la verrerie ouvrière d’Albi, fondée en 1896 en coopérative ouvrière grâce à l’aide de Jaurès. La chapellerie est aussi une industrie importante d’Albi, la plaçant parmi les premières de France au XIXe siècle. 

Aujourd’hui

Depuis le 31 juillet 2010, la Cité épiscopale d’Albi est inscrite au patrimoine mondial de l’Humanité par l’Unesco, distinguant au niveau mondial le caractère exceptionnel des bâtiments qui la composent : la cathédrale Sainte-Cécile, le Pont-Vieux, le palais de la Berbie et les quartiers médiévaux du vieil Albi.

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